Historia de Harley Davidson: datos, mitos y curiosidades

Por: José Hidalgo Solís

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Hablar de una empresa como Harley Davidson, es hablar de comunidad, afinidad y amor por una marca. En la historia del marketing y la administración, pocas empresas han logrado incrustarse tanto en el corazón de los clientes como lo ha hecho Harley. Con sus orígenes en 1903 en la ciudad estadounidense de Milwaukee, Harley Davidson tiene más de un siglo conquistando a sus clientes. Para el año 2012, reportaba ingresos de 5.590 millones de dólares a nivel mundial.

Al contemplar la historia de una organización de la talla de Harley Davidson, queda al descubierto cómo es posible construir una marca que la gente ame, y además de cómo después se puede destruir una marca bien posicionada y con gran reputación entre sus clientes, ya sea por acciones internas (decisiones tomadas por la empresa) o por circunstancias que se presentan en el entorno externo (mercado, clientes, competidores, gobierno, situación socio-cultural, etc.).

En los primeros 50 años de historia, Harley Davidson marcó una tendencia de crecimiento y se preocupó por construir el principal de sus activos: su marca. Después de 5 décadas de éxitos, Harley tuvo algo más de 25 años fatídicos, en los cuales muchos expertos empezaban a vaticinar que la empresa entraría en proceso de banca rota. Sin embargo y pesar de esto, esta marca insigne a nivel mundial ha logrado recuperarse y en la actualidad es una de las empresas más reputadas en todo el mundo.

Pocas empresas han logrado crear un vínculo afectivo tan profundo como el de Harley Davidson y sus clientes. Los usuarios más selectos forman parte del Harley Owners Group HOG (Grupo de propietarios de Harley) y éstos participan del proceso de toma de decisiones de la empresa. Además, día a día, a partir del gran amor que sienten por la marca, se encargan de promover el estilo de vida “Harley” y difundir por todo el mundo ese sentimiento que un miembro del HOG siente por Harley Davidson.

A continuación, se presentan algunos datos cronológicos acerca de la historia de Harley Davidson:

1903:

William S. Harley y su amigo Arthur Davidson fundaron en la ciudad de Milwaukee una empresa que llevaría sus apellidos. Empezando sus primeras andanzas en el mundo de los negocios, estos emprendedores utilizaban el patio trasero de la familia Davidson como taller, en éste construyeron el primer modelo para una competición, siendo su primera presentación en septiembre del año 1904.

1912:

Para este año, se construye una fábrica en Milwaukee y se empieza a exportar motocicletas a mercados como el japonés. Para entonces, la empresa contaba con alrededor de 200 distribuidores en todo Estados Unidos.

1916:

Se lanza por primera la vez la revista “The Harley Davidson Enthusiast” (El entusiasta de Harley Davidson), marcando un hito y convirtiéndose en poco tiempo en la revista de motocicletas con mayor publicaciones en todo el mundo.

1917:

Estados Unidos ingresa a la Primera Guerra Mundial y con esto Harley Davidson se convierte en el proveedor oficial del ejército, suministrándoles decenas de miles de motocicletas.

1920:

Harley Davidson vivía su momento de mayor esplendor desde su fundación en 1903, convirtiéndose en el fabricante número uno de motocicletas a nivel mundial. Las motocicletas estaban disponibles en más de 2 mil concesionarios en 67 países.

1925:

Por primera vez, se incluye en las motocicletas el tanque de gasolina con forma de lágrima, desde entonces, éste sería considerado como un sello exclusivo de las motocicletas Harley-Davidson.

1939:

Nuevamente y de manera irónica, la guerra juega a favor de la empresa. El ingreso de Estados Unidos a la Segunda Guerra Mundial, supone para Harley Davidson suministrar pedidos de motocicletas para el ejército, lo que lleva a la empresa a una nueva época de esplendor y gloria, convirtiéndose en una marca insigne del norteamericanismo.

1947:

Un nuevo hito nace en Harley Davidson, la empresa empieza a vender la clásica chaqueta de cuero negra para sus clientes. Lo que supone un nuevo ícono para la marca.

1950:

El éxito y la reputación de la marca Harley Davidson construidos durante décadas se derrumbaban. Nuevas tasas de impuestos para recuperar la economía estadounidense, resultaban encareciendo de manera significativa la exportación y comercialización de motocicletas. Paralelamente, Hollywood se encargaba por medio de sus películas, de asociar la marca Harley Davidson con un estereotipo negativo, vinculándola con drogas, vandalismo, caos y violencia.

1969:

Cuando la situación de Harley Davidson era realmente compleja y la empresa atravesaba por una de las peores crisis de su historia, American Machinery and Foundry compraba la compañía y se encargaba de desarrollar varios cambios que empeoraban la calidad de las motocicletas, provocando huelgas de los colaboradores de Harley Davidson. Para empeorar la situación, Harley Davidson perdía el liderato a manos de nuevas marcas de origen japonés que ingresaban al mercado.

1980:

Tras casi tres décadas difíciles, Harley Davidson recuperaba el liderazgo, a partir de la adquisición de la compañía por parte de trece inversores entre los que destacaban Willie G. Davidson y Vaughn Beals. Para entonces se marcaba una nueva tendencia para la empresa, planteándose explotar su marca y su personalidad antes que enfocarse en sus competidores asiáticos. En la década de los ochenta, se estima que la cuota de mercado de Harley Davidson era de alrededor del 15%.

1983:

Empieza un hecho que significaría un antes y un después en la historia de Harley Davidson, se trata de la creación de Harley Owners Group, conocido también como HOG. Una vez creado, el grupo de propietarios de Harley Davidson se convertiría en el mayor club a nivel mundial de motocicletas patrocinado por una compañía.

1988:

Se empezaba un gran museo asociado a la marca. Éste recibía el nombre de “The Harley Davidson Traveling Museum”, y en él se exhibían motocicletas clásicas, accesorios y se presentaba la historia de la empresa.

1989:

Tan sólo poco años después de su creación, se estimaba que para el año de 1989 el HOG contaba con un total de 90 mil miembros.

2000:

Harley Davidson recuperaba su liderato alcanzando una cuota de mercado del 49%, además el HOG llegaba a tener un total de 500 mil miembros.

2012:

La empresa contaba con un total de 6.300 colaboradores y reportaba ingresos por 5.590 millones de dólares. HOG tenía algo más de 1.300.000 miembros alrededor de todo el mundo.

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